Low Volatility portfolios cushion macroeconomic risks

Low Volatility portfolios cushion macroeconomic risks

03-10-2022 | Investigación

Beyond general downside protection, Low Volatility portfolios are effective in softening the impact of various sources of systematic risk. This allows them to offer consistent and robust risk reduction over the long run. That said, these strategies can be temporarily caught off guard by rapidly unfolding novel events.

  • David Blitz
    Chief Researcher

Speed read

  • Low Volatility portfolios typically reduce downside risk
  • They also reduce exposure to various drivers of systematic risk
  • Event risk is the exception that proves the rule

The past decade – a ‘free money’ era – can be earmarked as an exceptional period for markets with an ultra-low or negative interest rate setting encouraging exuberant behavior. But this has now given way to normalization: interest rates are on the rise, volatility has once more become a recurring market feature, risk is relevant again, fundamentals are top of mind for investors, and exuberance is dissipating.

Against this backdrop, guarding against downside risk becomes an increasingly important consideration in the context of an overall portfolio. In a recent article,1 Robeco researchers showcased how a low volatility approach typically preserves capital in down markets and participates meaningfully in up markets over a 155-year sample period.

In a new research paper,2 we took a different perspective when assessing the defensive characteristics of low volatility portfolios, by evaluating how they are affected by a wide range of macroeconomic risk factors. While these portfolios have lower overall volatility and beta than the market, their concentration in certain segments could lead them to be similarly or even more exposed to some specific sources of systematic risk.

Conozca las perspectivas más recientes
Conozca las perspectivas más recientes

Low Volatility portfolios dampen exposure to risk factors

To investigate this, we compared the S&P 500 Index against two generic low volatility strategies – the MSCI USA Minimum Low Volatility Index and the S&P 500 Low Volatility Index – by assessing their exposure to various risk factors. Our sample spanned the period from January 1991 to December 2021.

In our findings, we saw that the low volatility strategies were less affected by bond yield changes, indicating that they were less sensitive to moves in interest rates. Rising equity and bond implied volatilities also tended to coincide with far larger negative returns for the market than for the low volatility strategies. Similarly, the latter were also less exposed to liquidity risk than the former.

Looking at commodities, we found that the low volatility indices were only half as sensitive to oil price changes versus the market, which we attribute to their lower exposure to fossil fuel stocks. Meanwhile, the betas towards gold price movements were all insignificant, implying that these are not a relevant systematic risk factor.

In line with the previous findings, we observed that low volatility portfolios were consistently less exposed than the market to shifts in consumer sentiment, investor sentiment, the economic policy uncertainty index or the ISM purchasing managers’ index. Again, we saw the same trend when analyzing changes in traditional macroeconomic indicators such as CPI, GDP, industrial production and unemployment.

Lastly, we established that the market was more sensitive to changes in carbon emissions one quarter ahead compared to the low volatility strategies. This serves as another indication that the latter are less exposed to climate risk than the former.

The exception that proves the rule

Low volatility portfolios are not entirely foolproof and can be caught off guard. A concrete example of this oddity is illustrated by their uncharacteristic performance during the Covid-induced sell-off. In this exceptional period, these strategies failed to provide downside protection as they experienced similar losses as the market. Moreover, they lagged the market in the subsequent recovery.

We argue that this event was very different from the wide variety of macroeconomic risks with which low volatility portfolios typically cope well, as Covid completely surprised investors. Online stocks that used to be rather speculative suddenly became defensive holdings when the world went into lockdown, while traditionally safe offline stocks such as commercial real estate suddenly became high risk.

Historical stock prices do not properly reflect certain risk factors if investors previously dismissed them as irrelevant or were simply unaware of them. So when a novel risk factor quickly becomes the dominant market theme, data-driven methods understandably need time to adjust to the environment, leading to atypical outcomes like in the Covid scenario.

But generally speaking, stock price movements are structurally affected by bond markets, commodity markets, macroeconomic indicators and sentiment. As a result, low volatility portfolios are able to continuously adapt to this information, enabling them to offer typically consistent and robust risk reduction over the long run.


Based on our findings, low volatility portfolios do not merely reduce risk in general, but also consistently lower the exposure to the various drivers of systematic risk. That said, the lack of downside protection provided by low volatility strategies during the Covid pandemic episode shows that data-driven investment approaches can be temporarily challenged by rapidly unfolding novel events.

1 See: Baltussen, G., Van Vliet, B. P., and Van Vliet, P., May 2022, “Conservative investing stands the test of time”, Robeco article.
2 Blitz, D., September 2022, “Macro risk of low volatility portfolios“, SSRN working paper.


Información importante

Los Fondos Robeco Capital Growth no han sido inscritos conforme a la Ley de sociedades de inversión de Estados Unidos (United States Investment Company Act) de 1940, en su versión en vigor, ni conforme a la Ley de valores de Estados Unidos (United States Securities Act) de 1933, en su versión en vigor. Ninguna de las acciones puede ser ofrecida o vendida, directa o indirectamente, en los Estados Unidos ni a ninguna Persona estadounidense en el sentido de la Regulation S promulgada en virtud de la Ley de Valores de 1933, en su versión en vigor (en lo sucesivo, la “Ley de Valores”)). Asimismo, Robeco Institutional Asset Management B.V. (Robeco) no presta servicios de asesoramiento de inversión, ni da a entender que puede ofrecer este tipo de servicios, en los Estados Unidos ni a ninguna Persona estadounidense (en el sentido de la Regulation S promulgada en virtud de la Ley de Valores).

Este sitio Web está únicamente destinado a su uso por Personas no estadounidenses fuera de Estados Unidos (en el sentido de la Regulation S promulgada en virtud de la Ley de Valores) que sean inversores profesionales o fiduciarios profesionales que representen a dichos inversores que no sean Personas estadounidenses. Al hacer clic en el botón “Acepto” que se encuentra en el aviso sobre descargo de responsabilidad de nuestro sitio Web y acceder a la información que se encuentra en dicho sitio, incluidos sus subdominios, usted confirma y acepta lo siguiente: (i) que ha leído, comprendido y aceptado el presente aviso legal, (ii) que se ha informado de las restricciones legales aplicables y que, al acceder a la información contenida en este sitio Web, manifiesta que no infringe, ni provocará que Robeco o alguna de sus entidades o emisores vinculados infrinjan, ninguna ley aplicable, por lo que usted está legalmente autorizado a acceder a dicha información, en su propio nombre y en representación de sus clientes de asesoramiento de inversión, en su caso, (iii) que usted comprende y acepta que determinada información contenida en el presente documento se refiere a valores que no han sido inscritos en virtud de la Ley de Valores, y que solo pueden venderse u ofrecerse fuera de Estados Unidos y únicamente por cuenta o en beneficio de Personas no estadounidenses (en el sentido de la Regulation S promulgada en virtud de la Ley de Valores), (iv) que usted es, o actúa como asesor de inversión discrecional en representación de, una Persona no estadounidense (en el sentido de la Regulation S promulgada en virtud de la Ley de Valores) situada fuera de los Estados Unidos y (v) que usted es, o actúa como asesor de inversión discrecional en representación de, un inversión profesional no minorista. El acceso a este sitio Web ha sido limitado, de manera que no constituya intento de venta dirigida (según se define este concepto en la Regulation S promulgada en virtud de la Ley de Valores) en Estados Unidos, y que no pueda entenderse que a través del mismo Robeco dé a entender al público estadounidense en general que ofrece servicios de asesoramiento de inversión. Nada de lo aquí señalado constituye una oferta de venta de valores o la promoción de una oferta de compra de valores en ninguna jurisdicción. Nos reservamos el derecho a denegar acceso a cualquier visitante, incluidos, a título únicamente ilustrativo, aquellos visitantes con direcciones IP ubicadas en Estados Unidos.

Este sitio Web ha sido cuidadosamente elaborado por Robeco. La información de esta publicación proviene de fuentes que son consideradas fiables. Robeco no es responsable de la exactitud o de la exhaustividad de los hechos, opiniones, expectativas y resultados referidos en la misma. Aunque en la elaboración de este sitio Web se ha extremado la precaución, no aceptamos responsabilidad alguna por los daños de ningún tipo que se deriven de una información incorrecta o incompleta. El presente sitio Web podrá sufrir cambios sin previo aviso. El valor de las inversiones puede fluctuar. Rendimientos anteriores no son garantía de resultados futuros. Si la divisa en que se expresa el rendimiento pasado difiere de la divisa del país en que usted reside, tenga en cuenta que el rendimiento mostrado podría aumentar o disminuir al convertirlo a su divisa local debido a las fluctuaciones de los tipos de cambio. Para inversores profesionales únicamente. Prohibida su comunicación al público en general.

No estoy de acuerdo