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El creciente apetito del sector alimentario por la innovación tecnológica

El creciente apetito del sector alimentario por la innovación tecnológica

15-10-2018 | Visión

La mayor demanda, los cambiantes gustos de los consumidores y la digitalización están transformando radicalmente el sector alimentario mundial. Holger Frey, gestor del fondo Sustainable Food Equities Strategy de RobecoSAM, explica cómo la innovación tecnológica depara interesantes oportunidades de inversión en toda la cadena de valor.

  • Holger Frey
    Holger
    Frey
    Senior Portfolio Manager, RobecoSAM Sustainable Food Equities Strategy

Lectura rápida

  • El crecimiento de la población subraya la necesidad de una mayor producción de alimentos
  • La adopción de la tecnología transforma cómo producidos, procesamos y consumimos alimentos
  • La innovación en muchos ámbitos depara un fascinante potencial de inversión

Con una población mundial que aumentará hasta 9.700 millones para 2050, la producción mundial de alimentos tendrá que dispararse un 70% para satisfacer la demanda. 60 millones de consumidores nuevos se sientan a la mesa cada año. En toneladas totales consumidas, el apetito chino de productos avícolas ya ha superado es de EE.UU. Sin embargo, en términos per cápita, el consumo chino de pollo tendría que cuadruplicarse para equiparse al de EE.UU., lo que da idea de lo ajustado que el suministro mundial de alimentos estará en las próximas décadas.

Aunque la desnutrición se reducido casi a la mitad en los últimos 20 años, todavía pasan hambre más de 800 millones de personas. Por otra parte, unos dos mil millones de personas padecen de falta de micronutrientes en todo el mundo. En los países desarrollados se registran notables cambios en el consumo, con más consumidores que optan por alimentos de origen sostenible y con nutrientes naturales.

Está previsto que las ventas de alimentos orgánicos, que ya representan cuotas de próximas al 10% en algunos mercados de Europa Occidental, superen el crecimiento de los productos de origen tradicional al ser los consumidores más conscientes de los efectos sanitarios y medioambientales de sus elecciones nutricionales.

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La tecnología revolucionaria está cambiando la agricultura

La innovación tecnológica lleva siglos ayudando a aumentar la producción de alimentos, desde la invención en el siglo XIX del motor de combustión interna hasta los descubrimientos en química sintética de los años 70. En la actualidad, tractores y cosechadoras son más eficientes gracias al GPS. Con todo, la penetración digital en el sector alimentario ha ido a la zaga de otros sectores, reflejo quizá de la dependencia de la agricultura de factores externos dinámicos y cambiantes, como la meteorología y las plagas.

Sin embargo, en lugar de basarse en los conocimientos tradicionales, los agricultores pueden ahora emplear soluciones que aprovechan la rápida evolución de la tecnología móvil y de sensores, una mejor capacidad informática y de almacenamiento, y la capacidad de recopilar y analizar datos sistemáticamente. La actividad de fusiones y adquisiciones (M&A) refleja los cambios tecnológicos que transforman el sector; en 2017, el gigante mundial de maquinaria agrícola John Deere compró la start-up de robótica Blue River Technologies para desarrollar sus propias capacidades de inteligencia artificial.

El aprendizaje de las máquinas puede hacer que los equipos agrícolas distingan entre cosechas y malas hierbas, aplicando automáticamente aerosoles con una precisión y eficacia sin precedentes, rebajando drásticamente el consumo de productos químicos.

Desenmarañar los datos

El ‘Big data’ y los cambios radicales de capacidad analítica están transformando el análisis de laboratorio: se pueden analizar grandes volúmenes de datos, detectando pautas y soluciones anteriormente ocultas en un caos indescifrable. El descubrimiento de los ‘biológicos’, microbios que aparecen de forma natural y que aumentan el rendimiento de las plantas o protegen contra plagas y enfermedades, es especialmente prometedor, como con la danesa Novozymes, que comercializa un inoculante del suelo, un producto microbiano que mejora la absorción nutricional de la planta.

Con todo, incluso empresas establecidas como Novozymes se enfrentan al reto de las start-ups, como Indigo Agriculture, que recopila la información genética y microbiana de las plantas que crecen en condiciones medioambientales difíciles. Empleando algoritmos de aprendizaje de máquinas, Indigo trata de encontrar el microbioma perfecto para plantas, zonas geográficas y características deseadas concretas.

El papel de la digitalización en la seguridad alimentaria

La innovación tecnológica avanza rápidamente en toda la cadena de valor alimentaria. La empresa de nueva creación de San Francisco Impact Vision busca sustituir la tradicional prueba de los alimentos basada en muestras, invasiva y que lleva mucho tiempo, con imágenes hiperespectrales no invasivas de las longitudes de onda electromagnéticas emitidas por los materiales. Combinar las imágenes espectrales con el aprendizaje de máquinas permite a Impact Vision medir rápidamente el valor nutricional, la frescura y los niveles de proteínas, grasas e hidratación.

La capacidad para distinguir entre pescado fresco y congelado/descongelado proporciona un valioso conocimiento sobre las prácticas de cadena de suministro y protege frente al fraude. Cuando los sensores hiperespectrales se reduzcan en tamaño y precio, la empresa podrá equipar a los teléfonos inteligentes de los consumidores con versiones en tiempo real.

La tecnología permite a los productos de alimentos adentrarse en terrenos nuevos, entre ellos la acuicultura de entorno controlado. Dada la escasez de espacio en los fiordos noruegos, la tecnología marina ayuda a las granjas de salmón a ubicarse en aguas más profundas. Por otra parte, en tierra firme, el productor de salmón de las Islas Faroe Bakkafrost utiliza tecnología avanzada para aumentar espectacularmente el peso de las crías de salmón (smolts) criadas en tanques sobre el suelo.

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Producción de alimentos: crecientes oportunidades de inversión

El sistema reduce las tasas de mortalidad entre los smolts que más tarde se trasladan a las difíciles aguas oceánicas, aumentando también los estándares medioambientales con biofiltros para reciclar el 99,7% del agua empleada en la producción.

Además de cambiar la forma en que los alimentos se producen, procesan y transportan, la tecnología está cambiando cómo perciben los consumidores los alimentos. Además de productos bioquímicos y de la eliminación de las malas hierbas por medio de la AI, la tecnología dará a los agricultores expertos en tecnología del futuro mejores herramientas para nutrir y proteger cosechas, animales y peces de piscifactoría, transformando radicalmente la producción de alimentos. La transformación impulsada por la tecnología en todo el sector seguirá deparando oportunidades atractivas tanto para empresas innovadoras como para inversores

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